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美宇航局:火星车不辱使命卡西尼飞临土星
  2005年01月05日09:39 【字号 】【留言】【论坛】【打印】【关闭
美宇航局:火星车不辱使命卡西尼飞临土星
  2004年,对美国航天科技活动来说既是调整又是卓有成效的年度。在这一年,航天政策出现重大调整,火星探测热再度燃起,探索其他星球的飞行器相继升空……

  为了确保美国在航天领域内的领先地位,布什总统1月14日公布了太空新计划,这一探索太阳系及太阳系外空间的载人和无人(机器人)的长期航天计划,拟最早于2005年前派人重返月球,建造可供人居住的永久性月球研究基地,利用月球基地,最终送宇航员登陆火星,乃至更遥远的宇宙空间。这意味着:美国已把载人航天计划从近地轨道进一步向更深远的太空推进。

  2004年也可以说是个火星之年。先后顺利登陆火星的勇气号与机遇号火星探测车,在寻找火星是否有水方面,一路均有新发现。3月,机遇号火星车传来的数据表明,火星曾经是个有水的湿润的适宜生命存在的环境。4月,勇气号在其着陆区又发现火星上曾可能有水的新证据。6月,超期服役的勇气号在火星上发现浓缩盐,为火星曾有生命的推论提供了更为有力的证据。8月,勇气号在火星上发现有水流冲刷痕迹的河床,结合有关探测资料,可推断出火星曾有大量流动的水。除此之外,勇气号还于3月11日从火星上拍摄到了地球的照片,这是人类首次获得从其他行星表面拍摄到的地球照片。

  在美国宇航局2004年筛选出的两项重点“新前沿科学任务”中,除了拟于2010年让机器人登陆月球南极,采集月球材料外,另一项任务是发射绕木星两极飞行的探测器,以深入研究这一气状行星。8月3日凌晨2点16分,“信使号”水星探测器升空,作为30年以来第一个绕水星轨道运行的飞行器,预计2011年抵达水星,对其展开科学探测,主要探测水星极地是否存在冰。

  另外,私人太空游开始兴起,并有望成为现实。4月,美国宇航局首次给私人设计建造的火箭动力载人飞行器-太空船一号颁发为期1年的许可证。“太空船一号”先后于9月、10月两次成功升空,为未来私人航天之旅试飞、试航,并成功摘取了1000万美元的X大奖。

  其他重要的事件还有,美国X-43A极速飞机成功试飞,创下世界新纪录。该机由美国宇航局研制的,采用冲压发动机的X-43A极速喷气式飞机,分别于2004年3月和11月成功进行了两次试飞,在第二次试飞时,最高时速达到11365公里,创下飞机时速的世界新纪录。美国防部拟最早在2025年为美军装备使用这种发动机的高超音速轰炸机,能在2小时内从美国本土飞抵全球任何目标。

  除了火星和月球以外,无论是劳苦功高的哈勃太空望远镜,还是太阳风粒子,乃至土星,也都是美国宇航局关注的重点。

  6月1日,美国宇航局宣布,将派远程控制机器人上天修理老化的哈勃太空望远镜,以延长“哈勃”的工作寿命。

  9月8日,美国“起源”号探测器在对太阳风粒子进行了850天的收集后,将装有太阳风粒子的一个回收舱掷回地面,但由于回收舱上的降落伞没有打开,导致回收舱翻转着直接坠入沙漠,舱体裂开。但所收集的物质基本未受破坏,目前正对其进行研究。

  6月12日,“卡西尼”号土星探测器历经7年多、约35亿公里的太空飞行,抵达距土卫九2000公里的最近点,13日开始近距离观测土星卫星,对土星及其光环和卫星进行观测研究,以了解太阳系演化过程。并于6月23日发布了“卡西尼”号所获土卫九探测数据的最新分析结果:土卫九可能是一个拥有40多亿年历史、产生于太阳系外围的原始天体。“卡西尼”号对土卫九的观测,是迄今对与“柯伊伯带”天体类似的太阳系外围居民进行的首次分析。接着卡西尼号于美国东部时间7月1日零时12分成功进入土星轨道,成为第一颗土星人造卫星,之后传回首批土星环照片,清晰显示了土星环的结构及边缘的更多细节。10月26日,“卡西尼”号第一次近距离飞过土卫六,使人类首次清晰地看到土卫六表面。从而有可能解决有关土卫六的诸多疑问,如是否存在液态甲烷湖泊,是否存在冰川山脉,是否有星体碰撞产生的陨石坑等。

  随后的研究结论是:土卫六是一个地质活动活跃的天体,存在大量碳水化合物,并有存在液态水的迹象,这些给探索生命起源提供了有利条件。其表面存在的液态甲烷海洋的估计也得到了证实。(王俊鸣 张孟军) 

来源:科技日报 (责任编辑:许秀华)
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