主页 > 人民日报海外版 > 第七版 文艺副刊·读书 2001年10月15日

本位货币“元”的来历



    焦国标

  近因写一篇叫做《银锭与银元》的短文,无意间发现今天比较通行的本位货币“元”的来历。
    唐高祖李渊武德四年七月十日,朝廷废五铢钱,行“开元通宝”方孔圆钱。“开元”有“开新”的意思,“通宝”即通行的宝物,即钱币。这个“开元”与唐玄宗李隆基的年号“开元”不是一回事。“开元通宝”四字在币面上作上“开”下“元”左“通”右“宝”分布,可是民间不这么上下左右地读,而是上左下右逆时针打圈儿读为“开通元宝”。阴差阳错,久而久之,“元宝”成为一个固定的词,泛指银锭,特指重约50两的大银锭,而“通宝”则专指铜钱。银锭与铜钱之间,银锭为“大”,这大概是银锭被称为“元宝”的一个潜在原因。
    银锭通常分4种:第一种是大锭,就是“元宝”,重约50两,又叫“宝银”。宝银有多种形状,元朝以后基本定型,即我们印象中两头翘像小篮子一样的元宝形。铸成马蹄状的宝银叫“马蹄银”。敦煌公案里,斯坦因换王道士的经卷就是用的马蹄银。第二种是中锭,10两重,秤锤形居多,又称小元宝。第三种就是银锞子,一到五两不等,馒头形居多。第四种叫“福珠”,又叫“滴珠”或“粒银”,状似珠,重一两以下。梁山好汉常用“碎银子”买酒,“碎银子”即“福珠”。
    到明清之际,西洋银币流入中国。这是与中国传统的银锭形制完全不同的另一种“银元宝”,简称“银元”。银元是圆的,且“元”与“圆”同音,因而又称“银圆”。
    1933年,废两(银两)改元,银锭退出流通,银元成为法定货币。1935年,废止银元,实行法币(纸币)。至此,银子作为一般等价物彻底告别历史舞台。法币的单位继承了银元的单位,这就是今天的人民币或台币“元”的来历。因“元”是中国的本位货币,所以也以此对译外币,如美国的本位货币就叫美元,欧洲的本位货币为欧元。
    顺便说,“毛”这个货币单位跟“元”一样,也是阴差阳错、将错就错造成的。“毛”本是“毫”,为记账方便,往往将“毫”省笔为“毛”。久而久之,习非成是。不过现在仍然有地方读“毫”不读“毛”。
    《人民日报海外版》 (2001年10月15日第七版)

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